A metà del 1880, l'alluminio era un metallo semi-prezioso, più raro dell'argento. La produzione statunitense totale nel 1884 era di 125 libbre.
 
All'Oberlin College dell'Ohio, il Professor Frank Jewett ha mostrato ai suoi studenti di chimica un pezzetto di alluminio dicendo loro che chiunque avesse scoperto un modo economico per produrre questo metallo sarebbe diventato ricco.

Uno di questi studenti, Charles Martin Hall, aveva fatto esperimenti con i minerali da quando aveva 12 anni, trasformando una piccola legnaia dietro casa sua in un rudimentale laboratorio.

Dopo la laurea, continuò i suoi esperimenti nella legnaia. Imparò a produrre ossido di alluminio-l'allumina-fabbricandosi un crogiolo di carbone con un bagno di criolite contenente allumina e facendo passare corrente elettrica attraverso lo stesso.

Primo nella storia
Il risultato fu una massa congelata che fu lasciata raffreddare per poi venire spaccata con un martello. Si ottennero così numerose palline di alluminio puro.

Fu una scoperta notevole. Ma per portarla avanti, Hall aveva bisogno di danaro e così trovò i suoi sostenitori finanziari vicino Pittsburgh-un gruppo di sei industriali capeggiati da Alfred E. Hunt.

Questi speculatori formarono la Pittsburgh Reduction Company e costruirono un piccolo stabilimento che oggi ha il nome di Pittsburgh's Strip District. Il Giorno del Ringraziamento del 1888, Hall e il suo primo dipendente, Arthur Vining Davis, produssero il primo alluminio commerciale usando la tecnologia di Hall.

Un metallo senza un mercato
Presto i panetti si accumularono, ma dov'erano i clienti? I produttori esitarono all'uso di un metallo non familiare. Per mostrare come fare, Davis allora fabbricò alcuni prodotti, iniziando con un bricco per il tè in alluminio.

Nel frattempo, Hall riuscì a migliorare il suo processo e a sviluppare delle leghe. Ridusse così il prezzo dei panetti di alluminio da 4,86 Dollari a libbra nel 1888 a 78 centesimi nel 1893.

L'azienda crebbe e ben presto tra i prodotti d'alluminio vennero inclusi utensili per cucina, fogli, fili e cavi elettrici, telai d'auto e parti del motore utilizzati nel primo volo dei fratelli Wright a Kitty Hawk.

È il momento per un nome nuovo
Dal 1907, la società era cresciuta per includere miniere di bauxite in Arkansas, una raffineria in Illinois e tre impianti metallurgici di alluminio a New York e in Canada. I proprietari cambiarono il nome della società in qualcosa di più appropriato-Aluminum Company of America. Successivamente, quando la società divenne sempre più globale, questo fu modificato in Alcoa Inc.

Alla fine del 1930 una libbra di alluminio costava 20 centesimi e la società contava oltre 2.000 usi per i suoi prodotti.

Allo scoppio della Seconda Guerra Mondiale la richiesta di alluminio raddoppiò e così fu per la produzione di Alcoa. Ma la maggior parte della nuova capacità veniva finanziata dal governo federale e dopo la guerra questi stabilimenti vennero venduti a società concorrenti.

Strategie di cambiamento
Nei decenni recenti, l'industria è cresciuta enormemente. Coll'intensificarsi della concorrenza, Alcoa ha reagito ampliando la sua base tecnologica; perfezionando i processi; abbassando i costi; espandendo le linee di prodotto, i mercati e le operazioni globali; e sviluppando una base mondiale in risorse naturali senza precedenti.

Negli anni che hanno portato alla fine del secolo, Alcoa ha notevolmente ampliato la sua presenza tramite la crescita interna, la partnership mondiale e le principali acquisizioni in Europa e USA.

L'alluminio è diventato il materiale preferito per comodi imballaggi per una nuova generazione di aeromobili e automobili e per migliaia di prodotti moderni che adesso possono essere costruiti con maggiore resistenza, maggiore sicurezza, maggiore leggerezza, con minore intensità energetica e maggiore semplicità di riciclaggio.

Tutto è cambiato tranne questo: dal primo giorno ad oggi, Alcoa è rimasta una società leader mondiale nella produzione di alluminio.