Waarde toevoegen, stap voor stap

Uit de grond
Deze soort rode aarde, eigenlijk een soort verweringsgesteente, heet bauxieterts. Als u een vrachtwagen met vier ton bauxiet ziet, lijkt het hoogstens iets dat als opvulling voor een oprijlaan kan dienen.

Wit poeder, wit metaal
Maar uit vier ton bauxiet kan men ongeveer twee ton aluminiumoxide raffineren, een poederachtig wit oxide van aluminium. Makkelijk is het niet. De technologie is gecompliceerd en de benodigde machinerie is enorm. Alcoa heeft het raffinageproces echter tot een kunst verheven. En uit die twee ton aluminiumoxide kunnen we door verhitting een ton aluminium verkrijgen. Het smelten van aluminium was de uitvinding die het bestaan van Alcoa in 1888 mogelijk maakte.

Wonder per ton
Een ton aluminium is genoeg om 60.000 drankblikjes te maken. Genoeg voor de frames van zeven grote auto's. En voor 40.000 computergeheugenschijven: genoeg opslagruimte voor alle boeken die ooit zijn gepubliceerd. Allemaal van een vrachtwagenlading met rode aarde. Wonderbaarlijk. En wij zijn trots op onze mensen die dit kleine wonder teweegbrengen.

Stap voor stap
Uiteraard maakt Alcoa niet alleen aluminium; meer dan 3 miljard dollar van onze jaarlijkse inkomsten zijn afkomstig van producten zonder aluminium. Maar bij onze overige producten speelt aluminium de hoofdrol. Hieronder ziet u in het kort hoe Alcoa stap voor stap bauxiet verwerkt en steeds meer waarde toevoegt, net zolang tot wij - en onze klanten - de moderne wonderen van aluminium kunnen produceren.

Winning
Bauxiet is een erts met een hoog aluminiumoxidegehalte, dat na miljoenen jaren ontstaat door chemische verwering van gesteente met aluminiumsilicaten. Bauxiet werd voor het eerst in Frankrijk gewonnen en daarna in andere delen van de wereld. Vandaag de dag wordt bauxiet in de Caraïben, Australië en Afrika gewonnen.

Raffinage
Om aluminiumoxide uit bauxiet te krijgen, wordt erts gemaald en gemengd met kalk en soda. Dit mengsel wordt in hogedrukvaten gepompt en verhit. Het aluminiumoxide dat we willen verkrijgen wordt opgelost in soda, bezinkt, wordt gewassen en daarna verhit om het water te laten ontsnappen. Het resultaat is een wit suikerachtig poeder, aluminiumoxide (Al2O3).

Smelten
Aluminiumoxide verandert in aluminium door een elektrolyse-reductieproces, waarbij het smelt. We lossen het aluminiumoxide op in een bad van kryoliet in grote, met koolstof, beklede kuipen. Dat bad zetten we vervolgens zwaar onder stroom, waardoor het aluminiummetaal zich afscheidt van de chemische oplossing en kan worden afgetapt.

Fabricage
Aluminium gaat vanuit de smeltkroezen naar de ovens, waar we het nauwkeurig met andere metalen mengen om uiteenlopende legeringen te maken, elk met specifieke eigenschappen voor specifieke doeleinden. Het metaal wordt gezuiverd in een proces dat bekend staat als fluxen en vervolgens in gietvormen of ingots gegoten. Onder verdere fabricage vallen bijvoorbeeld gieten, walsen, smeden, trekken en extruderen; een aantal methoden waarmee Alcoa en onze klanten duizenden uiteenlopende eindproducten maken, van drankblikjes tot vliegtuigen.

Recyclen
Aluminium is een van de meest waardevolle afvalmaterialen, en recyclen is dus economisch gezien aantrekkelijk. Van zo'n 100 miljard drankblikjes die de VS jaarlijks produceert, wordt ongeveer tweederde ingeleverd voor recycling. Zo'n 85 à 90% van het aluminium in auto's wordt ook gerecycled.

Iedereen wint. Wanneer er meer aluminium wordt gebruikt voor auto's, wegen ze minder, verbruiken ze minder brandstof en produceren ze minder uitlaatgassen. Recycling bespaart ook 95% van de energie die nodig zou zijn om nieuw metaal uit erts te verkrijgen én zorgt dat er uiteindelijk minder afval op de vuilnisbelt belandt.