Fokozatos értéknövelés

Minden a porral kezdődik.
Ezt a port bauxitnak hívják. Ha ránézünk egy négytonnás, bauxittal megrakott teherautóra, és valaki megkérdezi: - Ezt vajon mire lehetne használni? - talán csak ez a válasz jut eszünkbe: - Nem sokra. Talán autópálya alapozásához.

Fehér por, fehér fém
Négy tonnányi bauxitból azonban körülbelül két tonna timföld - fehér, porszerű alumínium-oxid - állítható elő. Ez azonban nem könnyű. Bonyolult technológia és nagy, nehéz berendezések szükségesek hozzá. Az Alcoa azonban művészetté fejlesztette a finomítási eljárást. A két tonna timföldből egy tonnányi alumínium nyerhető ki a kohókban. Az alumíniumkohászat volt az a felfedezés, mely az Alcoa-t 1888-ban útjára indította.

Csodák tonnaszámra
Egy tonnányi alumínium több, mint 60.000 kólás- vagy sörösdoboz előállításához elég. Vagy hét nagyméretű személyautó kocsiszekrényét lehet belőle elkészíteni. Elegendő 40.000 számítógépes memórialemez elkészítéséhez, amire ráfér az eddig kiadott összes könyv tartalma. És mindez egy teherautónyi porból. Majdnem varázslat. Mi pedig büszkék vagyunk azokra a varázslóinkra, akik erre képesek.

Lépésről lépésre
Persze nem minden alumínium, amit az Alcoa gyárt. Éves bevételünkből több, mint 3 milliárd dollár származik nem alumíniumból készült termékekből. A többi azonban az alumíniumra épül. Álljon itt egy rövid leírás a folyamatról - arról, hogy az Alcoa, a porból kiindulva, hogyan növeli az anyag értékét lépésről lépésre, mígnem saját magunk és ügyfeleink elkészíthetjük a modern világ alumíniumból készült csodáit.

Bányászat
A bauxit magas alumínium-oxid tartalmú ásvány, mely az alumínium-szilikátot tartalmazó kőzetek vegyi mállása útján keletkezett az évszázadok során. Először csak Franciaországban bányászták, de azóta a világ számos pontján bukkantak még rá erre az ásványra. Ma a legtöbb bauxitot a Karib-tenger térségében, Ausztráliában és Afrikában bányásszák.

Finomítás
Ahhoz, hogy a bauxitból timföld legyen, az ércet porrá törjük, összekeverjük mészkővel és nátrium-hidroxiddal, a keveréket nagynyomású tartályokba pumpáljuk, azután melegítjük. Az alumínum-oxidot, amelyet kinyerni igyekszünk, a nátrium-hidroxid feloldja; ezután kicsapjuk az oldatból, mossuk, majd hevítjük, hogy víztartalma eltávozzon. Ezzel egy cukorhoz hasonló fehér port kapunk, melynek neve timföld vagy alumínium-oxid (Al2O3).

Kohászat
A timföldből egy elektrolitikus redukciós folyamat során lesz alumínium, melyet alumínium-olvasztásnak nevezünk. A timföldet nagy, szénnel bélelt tartályokban (elektrolizáló kádakban) kriolitfürdőben feloldjuk. Erős elektromos áram hatására az alumínium kiválik az oldatból, és lecsapolható lesz.

Feldolgozás
Az alumínium az elektrolizáló kádakból kohókba kerül, ahol pontos recept alapján más fémekkel keverik össze, különböző célok elérésére alkalmas tulajdonságokkal rendelkező ötvözeteket állítva elő belőle. A fémet a salakosítás nevű eljárással megtisztítják, azután öntőformába öntik, vagy közvetlenül tuskókká formálják. A további feldolgozás történhet öntéssel, hengereléssel, kovácsolással, csapolással vagy sajtolással - és ez csak néhány eljárás azok közül, melyekkel az Alcoa és ügyfelei késztermékek ezreit állítják elő, az italos dobozoktól az autókon keresztül a sugárhajtású repülőgépekig.

Újrahasznosítás
Az alumínium a legértékesebb hulladékanyag, ami hatásos ösztönzést jelent újrahasznosításához. Az Egyesült Államokban évente előállított mintegy 100 milliárd italos doboznak körülbelül kétharmadát hozzák vissza újrahasznosításra. Ugyanez igaz az autókban található alumínium 85-90 százalékára.

Mindenki nyer. A több alumíniumot tartalmazó autók könnyebbek, kevesebb üzemanyagot égetnek el, és károsanyag-kibocsátásuk is csökken. Az újrahasznosítással ezen felül megtakarítható annak az energiának a 95%-a, ami az alumínium frissen, ércből történő előállításához szükséges, és csökkenthető az elhelyezendő szilárd hulladék mennyisége is.