Halverwege de jaren 1880 werd aluminium als een "half-edelmetaal" beschouwd, schaarser dan zilver. De VS produceerde in 1884 totaal 57 kilo.
 
Professor Frank Jewett van het Amerikaanse Oberlin College in Ohio liet een klein stukje aluminium zien aan zijn chemiestudenten en zei dat degene die een rendabele methode ontdekte voor de vervaardiging van dit metaal, rijk zou worden.

Charles Martin Hall, een van zijn studenten, experimenteerde als sinds zijn twaalfde met mineralen en had een houten schuurtje achter zijn huis omgebouwd tot een primitief laboratorium.

Nadat hij afstudeerde, ging hij verder met zijn experimenten in die schuur. Hij leerde aluminiumoxide maken en ontwierp een koolstof kroes voor een kryolietbad met daarin aluminiumoxide, die hij onder stroom zette.

Voor het eerst in de geschiedenis
Het resultaat was een samengesmolten massa die hij liet afkoelen en vervolgens met een hamer kapotsloeg. En er waren een aantal bolletjes pure aluminium.

Hall had echter geld nodig om iets met deze buitengewone ontdekking te doen. In het nabijgelegen Pittsburgh vond hij zes industriëlen onder leiding van Alfred E. Hunt, die hem financieel wilden ondersteunen.

Deze kapitaalverstrekkers richtten de Pittsburgh Reduction Company op en bouwden een kleine fabriek in wat nu het populaire Strip District in Pittsburgh is. Hall en zijn eerste medewerker, Arthur Vining Davis, produceerden in november 1888 op Thanksgiving Day het eerste commerciële aluminium met behulp van Halls methode.

Metaal zonder markt
De ingots begonnen zich al snel op te stapelen, maar klanten bleven uit. Fabrikanten toonden weinig belangstelling voor dit onbekende metaal. Om aan te geven hoe aluminium kon worden gebruikt, produceerde Davis een aantal producten, te beginnen met een waterketel van aluminium.

Intussen werkte Hall verder aan procesverbeteringen en de ontwikkeling van legeringen. Hij slaagde erin om de prijs van een aluminium ingot te verlagen van 10,71 dollar per kilo in 1888 tot 1,72 dollar in 1893.

Het bedrijf begon goede zaken te doen en er werden aluminium producten ontwikkeld zoals keukengerei, folie, elektriciteitsdraden en kabels, beplating voor auto's en onderdelen voor de motor die de gebroeders Wright gebruikten voor hun eerste vlucht in Kitty Hawk.

Tijd voor een nieuwe naam
Tegen 1907 was het bedrijf aanzienlijk gegroeid en het omvatte bauxietmijnen in de staat Arkansas, een raffinaderij in Illinois en drie aluminiumsmelters in New York en Canada. De eigenaars besloten om het bedrijf een toepasselijker naam te geven: Aluminum Company of America. Later, toen het bedrijf een internationaal karakter kreeg, werd dit veranderd in Alcoa Inc.

Aan het eind van de jaren 1930 koste een kilo aluminium 44 dollarcent en het bedrijf meldde dat aluminium op 2000 verschillende manieren werd gebruikt.

In de Tweede Wereldoorlog verdubbelde de vraag naar aluminium, met als gevolg dat ook Alcoa's productie verdubbelde. Een groot deel van deze nieuwe capaciteit werd echter door de overheid gefinancierd en na de oorlog werden de betreffende fabrieken aan concurrerende bedrijven verkocht.

Strategieën voor verandering
De industrie is in de afgelopen tientallen jaren dramatisch gegroeid. Alcoa heeft op de toenemende concurrentie gereageerd door verbreding van de technologische basis; de perfectionering van processen; kostenverlaging; uitbreiding van productlijnen, markten en mondiale operaties; en de ontwikkeling van een ongekende wereldwijde basis voor de winning van grondstoffen.

In de jaren voorafgaande aan de eeuwwisseling heeft Alcoa haar aanwezigheid in de wereld beduidend uitgebreid door interne groei, mondiale partnerships en grote overnamen in Europa en de VS.

Aluminium is nu de eerste keuze voor handige verpakkingsmaterialen, een nieuwe generatie vliegtuigen en auto's en voor duizenden andere moderne producten die nu sterker, veiliger, lichter, efficiënter en beter recyclebaar zijn.

Hoewel alles is veranderd, is één ding hetzelfde gebleven: Alcoa was van het begin af aan het meest vooraanstaande aluminiumproductiebedrijf, en is dat nog steeds.